Spelar för Bob Higgins, fotbollshergaren som kastade en stavning över oss

För att ge detta en form av sammanhang var jag 13 på tiden och jag vill också klargöra att jag inte på något sätt försöker att skildra mig själv som ett offer i denna hemska skandal som har uppslukat fotboll. Men med risken att säga det uppenbara, såg jag några konstiga saker under Higgins.Matt Le Tissier anklagar ex-Southampton tränare för “mycket felaktiga” åtgärder Läs mer

Jag började träna med Southampton när jag var 12 , tillbaka 1987, och det tog inte lång tid att inse att Higgins sprang showen när det kom till skolbarnsfotboll hos The Dell.Han var kungmakaren, den enda mannen vars mening innebar, och vi skulle alla hänga på hans alla ord – barn, deras föräldrar och Higgins personal vid Southampton. Higgins hade denna aura om honom som tycktes spelar en stavning över människor, så mycket att spelare som tränat tillsammans med mig i sin akademi för nästan 30 år sedan har varit i telefon i veckan för att säga hur de nu känner att de var helt hjärntvättade. “Min pappa berättade bara för mig att jag tog mer märke till Bob än jag gjorde av honom vid den tiden”, sade en spelare, som kommer ihåg att bli förödad när Higgins lämnade Southampton 1989. mer information

Det är lätt att se varför unga, intryckbara wannabe fotbollsspelare följde blint Higgins. Han var en lysande tränare som också kunde visa vad han ville att du skulle göra och det fick honom respekt.Små saker stämmer i mitt sinne, som hur han skulle bryta ner tekniken bakom bollen i sådan detalj och hur han kunde hänga i luften.

Vi var alla förskräckta av honom. Han hade en rekord för att producera spelare och kanske mer än någonting, en otrolig mängd makt i hans händer. Varje ungdom i den akademin visste att Higgins höll nyckeln till sin framtid i Southampton. Du gjorde vad han sa och aldrig ifrågasatte det, helt ner till dumma små saker, som att smörja din panna med vaselin före matcher för att sluta att svetten springer i dina ögon (det faktum att svett aldrig hade gått i mina ögon gick inte in i mina sinne).

Jag utbildade en gång i veckan i Bath, i ett av många regionala naven som Southampton hade runt landet vid den tiden.Under skollovarna skulle vi ofta gå till Tidworths armébas i Wiltshire och stanna i fem eller sex dagar med pojkar från hela landet. På morgonen och eftermiddagen var det fotboll. På kvällen tyckte Higgins ibland om att delta i utställningar.

Vid ett tillfälle var jag en av tävlande i vad som förmodligen bäst beskrivs som 1980-versionen av The X Factor. Higgins låg på en säng i en sovsal, omgiven av 40-50 pojkar i åldrarna 12-14, handplockade de som var tvungna att gå upp och utföra och jag hade oturen att bli utvald. Jag sjöng Smooth Criminal och jag fruktar att tro vad Simon Cowell skulle ha gjort av det. Alla skrattade, Higgins tog piss och jag fick ett betyg på 10 som låg i nedre delen av skalan.En annan pojke, som fortsatte att vara en professionell fotbollsspelare, sjöng Bobby Browns My Prerogative och Higgins åtnjöt det så mycket att han bad honom att göra det igen.

Vid den tiden trodde jag att det var en slags karaktär -byggnadsövning och om vi ger Higgins fördelen med tvivel, kanske det var så. Kanske var det också ett sätt att ha lite roligt under lite stillestånd och skapa lite kamratskap. Förutom att ingenting verkar vara så oskyldigt nu när vi vet att Higgins namn har skurit upp igen och igen i samband med anklagelser om historiskt sexuellt övergrepp. Facebook Twitter Pinterest Stuart James spelar för Salisbury City. Fotografi: Michael Regan / Action Images

Jag befinner mig ifrågasätta allt och så gör andra människor som var där vid tiden.Var allt detta verkligen gjort för Higgins tillfredsställelse? Varför gick några pojkar in i rummet senare den kvällen, i en annan del av “underhållningen”, med en polystyrenkopp som täckte sina könsorgan? Var det normalt att bli lärd om att rengöra din penis medan du är borta med en professionell fotbollsklubb? Läs mer här

Vissa undrar varför jag och andra inte sökte svar på dessa frågor vid den tiden. Ändå diskuterade jag det aldrig med mina föräldrar och jag minns inte att det var någon konversation bland killarna jag spelade bredvid.Dessutom var Southampton den enda professionella klubben som jag hade varit involverad i vid den tiden och jag antog bara det var hur fotboll fungerade.

Ser tillbaka nu, Higgins, med sin snäva inre cirkel av tränare ( varav de flesta var värdelösa, som flera pojkar har påminde mig) hade skapat en så stark powerbase att det gjorde det möjligt för honom att driva exakt vad han ville och fri från några restriktioner. Några av skolbarnarna bodde regelbundet i sitt hus, vilket alla, från andra spelare till alla föräldrar till personalen i Southampton, visste allt om. Men det var en annan era och ingen trodde det var udda – eller om de gjorde det, sa de ingenting.

Inte långt innan Higgins lämnade Southampton tog han en stor grupp unga pojkar till en turnering kallade Gothia Cup, som jag inte kunde delta i.Föräldrarna som reste till Sverige hade ringa kontakt med sina barn, som på ett livligt sätt återkallar kvällskvällar på gymnasiet, ligger på bönsäckar, tittar på lads som kramar upp till Higgins medan de lyssnar på Whitney Houston kärlekssånger. “Tänk på det nu, det var som att vara en del av en slags kult”, sade en av spelarna. När Higgins snabbt gick av med ingen förklaring från Southampton till föräldrarna eller spelarna (lite gjorde vi vet att klubben undersökte påståenden om sexuellt övergrepp som han senare rensades bort), det fanns massutvandring. Jag loggade på Aston Villa och gick slutligen till Swindon Town på en tvåårig lärling innan han blev professionell år 1994.Higgins låg på en säng i en av sovsalarna, omgiven av 40-50 pojkar i åldrarna 12-14. Higgins, som tidigare har förnekat något missförhållande, gick aldrig över mitt huvud igen tills jag fick en telefonsamtal efter att Dispatches-programmet gick ut 1997, och mina uppmärksamhet på de påståenden som ett antal Southampton- och Peterborough-spelare hade gjort.

Liksom resten av fotbollsverdenen fortsatte jag utan att tänka för mycket om ämnet tills Andy Woodward utmanade förra månaden om det fruktansvärda sexuella övergreppet han lidit på Crewe Alexandra.Så snart den här berättelsen bröt, tyckte jag att det bara var en fråga om tid innan Higgins skulle namnges och det gjorde andra i Southampton. Jag ringde till de som kände Higgins och fick också några, däribland en från en tidigare Peterborough-lärling som såg fotbollsförbundet som Guardian publicerade visar att varje professionell klubb varades i 1989 för att hålla sig borta från Higgins. Peterborough valde att anställa Higgins som sin ungdoms-lagledare sex år senare och det är ovanligt att höra några av berättelserna om sin en årstid med klubben. Higgins, det påstås, förde med någon annan på en lördag för att köra minibussen för ungdomssamarbete till matcher så att han kunde följa bakom i sin bil. En spelare – bara en spelare – fick resa med honom på varje resa.Vid Peterborough verkar det som om Higgins höll igen förkunna vikten av att “lita på honom” och så absurd som det låter nu blev det en utmaning bland många av lärlingarna, särskilt de yngre, att se vem som skulle kunna bjudas in i sin bil En gång innan har jag blivit tillsagd, Higgins spelade långsam musik, pratade om att vara “som en andra pappa” och, enligt en av spelarna, lade handen på barnets knä. “Det var grooming. Och det var det mest obehagliga två timmarna i mitt liv “, sa han. Football League varnade alla sina klubbar om Bob Higgins 1989 Läs mer

Vid andra tillfällen skulle Higgins ta tillbaka spelarna till London Road på en kväll att göra en aerob klass i bara sina shorts.Det var den ökända “tvålvattenmassagen” som har nämnts i förhållande till många Southampton-spelare, föreläsningar i London Road styrelserummet om sex, och en individuell utvärderingsperiod ägde rum medan Higgins var naken i badet.

Higgins höll återigen alla korten hela tiden. “Det sätt du kände var om du inte gjorde vad han ville att du skulle göra eller inte skulle göra vad andra i laget under hans stavelse gjorde, du var bakom i spetsordningen på fotbollssidan,” en före detta Peterborough spelare förklarade. “Men ingen av de saker som han ville att du skulle göra hade någonting att göra med fotboll.”

Det finns så många frågor som behöver besvaras i förhållande till Higgins att det är svårt att veta var man ska börja .Under tiden kan vi kanske trösta oss med kunskapen – och jag hoppas det här inte låter naivt – det är svårt att tro att en tränare kan fungera på samma sätt hos en professionell klubb de senaste dagarna, med så många fler kontroller på plats och mycket större vaksamhet.

Från en personlig synpunkt tror jag inte att Higgins höll min fotbollskarriär tillbaka på något sätt. Men med tanke på vad vi vet nu är det inget nöje att tas från det faktum att jag en gång var en del av hans fotbollsakademi. Som någon som kände Higgins väl berättade för mig tidigare i veckan: “Han var en bra tränare. Men han är inte en bra man. “Facebook Twitter Pinterest Fotbollsexponeringsskandal: hur historien utvecklades